Nueva misión de la NASA descubre que la Luna expulsa agua al ser impactada por meteoros

Antes de 2008, solo sabamos que nuestra Luna era un lugar seco y rido. Un terreno con crteres y completamente esttico, por as decirlo. Sin movimiento, sin cambios, como un desierto. Pero ese ao fue el primer descubrimiento definitivo de agua en el satlite. Desde la NASA, explicaron que se detectaron molculas de hidroxilo (un tomo de oxgeno y otro de hidrgeno) esparcidos por la superficie lunar.

Ahora no solo sabemos eso, sino que la Luna contiene toneladas de agua y que varias de estas son liberadas con las lluvias de meteoritos. Al parecer, no es tan esttica como alguna vez se crey, y quin sabe con qu misterios escondidos nos seguir sorprendiendo…

Qu no estbamos viendo?

Durante la exploracin inicial de la Luna y el anlisis de todas las muestras que trajo el Apolo y las misiones lunares, cremos que la superficie de la Luna era seca, explic Mehdi Benna, cientfico planetario del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA.

Sin embargo, las misiones ms recientes dieron vuelta lo que creamos. En realidad, hay altas concentraciones de agua helada en las regiones permanentemente sombreadas de los polos lunares, agreg el cientfico. 

Se estima que hay entre 100 y 200 millones de toneladas de agua, o mejor dicho, hielo de agua, recin descubierto. Este se encuentra principalmente en las sombras de los crteres ms cerca de los polos, donde la luz solar nunca llega y la temperatura mxima alcanza los -120C.

Pero cmo no se saba esto antes? Lo que se haba hecho aos atrs era sacar muestras del satlite. Tenemos de los astronautas del Apolo, que fueron a la superficie y trajeron rocas, principalmente de reas cercanas al ecuador de la Luna, dijo la cientfica de la NASA, Jennifer Heldmann.

La cosa es que no hay mucha agua ah. De hecho, sera como buscarla en su ubicacin ms rida. As fue como empez. Para nosotros, hoy aqu en la Tierra, es como si hubieras aterrizado en el desierto y afirmaras que el resto del planeta es as, aclar Jim Green, el director de la divisin de Ciencia Planetaria de la misma organizacin. 

Nueva misión de la NASA descubre que la Luna expulsa agua al ser impactada por meteoros

Polos congelados

Un ao despus de haber descubierto agua en la luna (2008), la NASA deliberadamente envi una misin hacia el polo sur del satlite, donde se encontr ms hielo. En la siguiente imagen se puede ver la distribucin de la parte congelada en la superficie, tanto en el polo sur de la Luna (izquierda) como en el polo norte (derecha). El color azul muestra su ubicacin, la escala de grises indica la temperatura de la superficie (ms oscuras las zonas que representan reas ms fras). Y el agua slida se concentra en las sombras de los crteres, los lugares ms oscuros y fros.

Nueva misión de la NASA descubre que la Luna expulsa agua al ser impactada por meteoros
Hielo lunar detectado por el instrumento Moon Mineralogy Mapper de la NASA.

Pero todava quedaban dudas sobre las cantidades de H2O que podra haber en las latitudes centrales. Sin embargo, los datos de la nueva misin, una sonda llamada LADEE (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer), enviada para estudiar el polvo y la atmsfera lunar, ya estn entregando algunas respuestas, por ejemplo, sobre las masivas cantidades de agua que se libera durante las lluvias de meteoros.

Bombardeo a la Luna

Entre 2013 y 2014, la misin LADEE explor su atmsfera y, en abril de este ao, se public en la revista Nature Geoscience que la superficie lunar est liberando agua peridicamente.

En algunas pocas del ao nuestro sistema atraviesa por rbitas de cometas, los que no nos afectan realmente, porque la mayor parte se queman en la atmsfera terrcola. Pero como la Luna no tiene nuestra gruesa capa protectora, las lluvias de meteoros chocan contra sus crteres.

Lo que descubrimos es que la superficie libera agua cuando la Luna es bombardeada por micrometeoritos. Lo que es especialmente notorio durante las duchas de meteoritos, explic Mehdi Benna, lder de la investigacin.

Cuando estos impactan en su superficie, el material del crter queda vaporizado. Tambin hay una onda de choque que se propaga hacia el exterior. Esa onda de choque lleva suficiente energa para liberar el agua, dijo Benna, agregando que es expulsada hacia el espacio y eso es lo que LADEE detecta desde su rbita.

Adems, evidenciaron que cuanto ms fuerte son las corrientes de meteoros, ms partculas de agua sern liberadas al espacio desde la Luna.

Siempre creemos que la Luna es un lugar pacfico y desolado. Y ahora, con estos datos, vemos que en realidad es muy activa y receptiva, enfatiz Benna.

Relativamente hmeda

Y aunque la Luna efectivamente alberga altas cantidades de agua, es necesario mencionar que la humedad ah es un trmino relativo.

Como explic el lder de la investigacin, la concentracin de agua no es muy alta en la capa mojada de la Luna. De hecho, est oculta bajo una capa de ocho centmetros de suelo completamente seco, y la humedad es del 0,05%, lo que sigue siendo ms rido que el desierto ms desrtico de nuestro planeta. Esto significa que ese subsuelo «hmedo» nunca podra convertirse en un terreno frtil, explicaron desdeABC.Pero aun as es un descubrimiento fundamental para las futuras exploraciones, el cual mejora la comprensin del pasado geolgico del satlite natural y su evolucin continua, indicaron desde la NASA.

Y aprender ms sobre el hielo, agua y la humedad lunar, sobre cmo lleg ah y cmo interacta con su entorno, ser el enfoque de las prximas misiones a nuestro blancucho vecino ms cercano.